'TARZÁN' EN ACAPULCO

EL OCASO DE JOHNNY WEISSMULLER

Por David Estrada

Construida en el más alto de los acantilados del puerto de ACAPULCO y con una espectacular vista a mar abierto, dentro del tradicional HOTEL LOS FLAMINGOS, se encuentra la ‘CASA TARZÁN’, una pequeña cabañita circular con techo de teja y amplios jardines, que los últimos 5 años de su vida habitó el actor JOHNNY WEISSMULLER, el más célebre intérprete de ‘TARZÁN’. En el amplio mirador, a JOHNNY le encantaba tomar el sol y tirarse por horas en la hamaca para mirar durante la primavera el paso de las ballenas. Y desde ahí, cada mañana, lanzaba el conocido grito del ‘REY DE LA SELVA’.

El HOTEL LOS FLAMINGOS, ubicado en el fraccionamiento LAS PLAYAS, muy cerca de la playa de CALETA, fue una propiedad adquirida en 1950 por ‘THE HOLLYWOOD GANG’, una sociedad integrada por los actores JOHN WAYNE, ERROL FLYN, RICHARD WIDMARK, CARY GRANT, TYRONE POWER, REX ALLEN, ROY ROGERS, RED SKELTON, FRED McMURRAY y el propio JOHNNY WEISSMULLER.

Y fue ahí, a finales de la década de los setenta, donde famoso actor de “TARZÁN Y LAS SIRENAS” (1948) decidió pasar los últimos años de su vida, luego de que fuera diagnosticado con severos desórdenes mentales.

PETER JOHN WEISSMULLER nació el 2 de junio de 1904, en la localidad de FREIDOR, en los límites de AUSTRIA y HUNGRÍA, aun cuando erróneamente se cita como lugar de su nacimiento a la localidad de WINDBER, PENNSYLVANIA, en los ESTADOS UNIDOS. 

Su extrema delgadez, resultado de problemas congénitos de coordinación motora y cardiacos, hizo que un médico le recomendara a su madre llevarlo a nadar, actividad en la que destacó hasta el punto de participar en las OLIMPIADAS DE PARÍS (1924) y AMSTERDAM (1928), obteniendo tres y dos medallas de oro, respectivamente.

WEISSMULLER fue el primer hombre en la historia en nadar 100 metros en menos de un minuto (57 segundos y 3 centésimas), batiendo su propio récord en 174 ocasiones. En total, JOHNNY estableció 67 records mundiales.

Emigró a ESTADOS UNIDOS y estudiaba en la UNIVERSIDAD DE CHICAGO, cuando el director W. S. VAN DYKE, sorprendido por sus hazañas deportivas lo invitó a integrarse al selecto elenco de la METRO GOLDWYN MEYER y protagonizar su primera película, de una memorable serie de doce. Se trataba de “TARZÁN DE LOS MONOS” (Tarzan, de Ape Man, 1932), una historia escrita por EDGAR RICE BURROUGHS (1875-1950), acerca de un niño inglés que fue criado por monos en la SELVA AFRICANA.

Su atlética figura, apenas cubierta por un diminuto taparrabo de cuero, y sus extraordinarias hazañas en la selva, primero solo y después al lado de una mujer de nombre ‘JANE’ (interpretada por MAUREEN O’SULLIVAN), lo convirtieron en la sensación mundial de los años treinta y cuarenta.

HOLLYWOOD se rindió a sus pies y las más cotizadas actrices se disputaban su amor. Vivió un tórrido romance con la legendaria actriz de origen mexicano, LUPE VÉLEZ (1908-1944), con quien contrajo matrimonio en 1933, divorciándose en 1939. Sus otras esposas fueron BOBBE ARNST (1931-33); BERYL SCOTT (1939-48), madre de sus tres únicos hijos; ALLENE GATES (1948-62) y MARIA BAUMANN (1963-84).

Con los años encima y ya sin la atlética figura que lo hizo un héroe, en 1948 se vio impedido a continuar interpretando a un ‘REY DE LA SELVA’ que para entonces ya se había convertido en padre (“TARZAN FINDS A SON”, 1939), viajado a NUEVA YORK (“TARZAN’S NEW YORK ADVENTURE”, 1942) y hasta luchado contra los NAZIS (“TARZAN TRIUMPHS”, 1947). Le sustituyó otro adonis, LEX BARKER (1919-1973).

Con el personaje de ‘TARZÁN DE LOS MONOS’, JOHNNY WEISSMULLER llegó a ganar DOS MILLONES DE DÓLARES, que dilapidó en fiestas, autos y mujeres.

Presionado económicamente, firmó con COLUMBIA PICTURES para interpretar a ‘JIM DE LA SELVA’ (1948), en una serie de trece películas que se rodarán hasta 1954 y un año más tarde lo llevarán a la pequeña pantalla con 27 episodios que alcanzaron mediana aceptación entre los televidentes.

En 1958 decide retirarse de la actuación, en espera de tiempos mejores que nunca llegaron.

Su ruina fue tal que, luego de fracasar en un negocio de piscinas y tinas de hidromasajes, llegó a despachar como RECEPCIONISTA en el hotel CESAR PALACE de LAS VEGAS.

En 1967, junto con decenas de celebridades, WEISSMULLER fue incluido por THE BEATLES en la portada de su álbum “EL SARGENTO PIMIENTA” (Sgt. Pepper's Lonely Hearts Club Band). Su imagen aparece en un lugar de honor: justo detrás de PAUL McCARTNEY y RINGO STARR.

Casado por quinta vez en 1963 con la alemana MARÍA GERTRUDE BAUMANN (1921-2004), en octubre de 1979 se refugió en el paradisiaco puerto de ACAPULCO, luego de sufrir dos derrames cerebrales entre 1976 y 1978 y una fractura de cadera en 1977. Y hasta ahí le llegó la vejez… y la locura.

JOHNNY guardaba grandes recuerdos del puerto guerrerense, a partir de la filmación de la película “TARZÁN Y LAS SIRENAS” (Tarzan and the mermaids, 1948), la última de su saga como ‘TARZAN’, y en la que participaron LINDA CHRISTIAN, ANDREA PALMA y GUSTAVO ROJO.

Enfermo de ALZHAIMER, recorría los barrios acapulqueños semidesnudo y acompañado de su anciana consorte que, compartiendo su fantasía, accedía a disfrazarse con un atuendo igualmente selvático.

En total decadencia, a los 72 años apareció por última vez en una película, interpretando a un tramoyista en “WON TON TON, EL PERRO QUE SALVÓ A HOLLYWOOD” (Won Ton Ton, the Dog Who Saved Hollywood, 1976), una parodia de las aventuras del famoso perro ‘RIN TIN TIN’, y en la que también trabajaron, con breves participaciones, artistas de la época dorada de HOLLYWOOD como: DOROTHY LAMOUR, TAB HUNTER, YVONNE DE CARLO, PETER LAWFORD, ZSA ZSA GABOR, GUY MADISON, FERNANDO LAMAS y JACKIE COOGAN.

De aquella época, el director JOSÉ MANUEL ARMENTA PEREDO platica en su portal de Internet “CINE CON VALOR”: “Cuando era un niño, yo iba al HOTEL FLAMINGOS a divertirme con mi familia, nadar en la piscina y jugar en sus hermosos y grandes jardines. Un día, cuando mi hermano y yo jugábamos en la piscina, lo vimos. Un anciano, caminando junto a nosotros, que nos sonríe y dice "Hola". Luego salta a la piscina y empieza a nadar. Fue tan rápido, que ni siquiera parecía un viejo. En pocos segundos, alcanzó 3 veces ambos lados de la piscina”.

Alguna ocasión, aquejado por una NEUMONÍA, fue internado en un hospital público del que fue expulsado por espantar a los pacientes al transitar desnudo sus pasillos, practicando el famoso AULLIDO TIROLÉS con el que en el cine acostumbraba llamar a las bestias de la selva.

JOHNNY WEISSMULLER, una leyenda del deporte y toda una celebridad del SÉPTIMO ARTE, murió de una insuficiencia cardiaca a los 79 años de edad, el viernes 20 de enero de 1984, en su casa de PLAYA MIMOSA, en ACAPULCO.

Sus restos fueron sepultados en el panteón local VALLE DE LA LUZ, en una sencilla ceremonia a la que asistieron pocas personalidades. Entre ellas: el gobernador de GUERRERO, ALEJANDRO CERVANTES DELGADO, el presidente municipal de ACAPULCO, ALFONSO ARGUDÍN ALCARÁZ, que pronunciaron breves palabras durante la ceremonia, y por la comunidad artística únicamente los actores LINDA CHRISTIAN, coprotagonista de “TARZÁN Y LAS SIRENAS”, y JOHN GAVIN, que además era embajador de EU en MÉXICO.

Para el momento en que fue bajado el ataúd, MARIA, la viuda, pidió que se reprodujera en una grabadora el grito que hizo famoso a ‘TARZAN’, estremeciendo a todos los presentes, entre los que también estaban presentes los dos hijos sobrevivientes del actor, JOHNNY JR. (1940-2006) y WENDY ANNE (1942), y LISA, la hija de MARIA (1940-2007) que JOHNNY adoptó en 1971. HEIDI ELIZABETH, la tercera hija biológica del actor, murió en 1962 en un accidente automovilístico a los 18 años.

En el centro del cementerio VALLE DE LA LUZ, en una sencilla placa de mármol blanco, se puede leer una mal escrita inscripción de agradecimiento: “TARZAN. JOHNNY WEISSMULLER. UN HOMENAJE A QUIEN ESCOGIÓ PARA VIVIR Y DESCANSAR EN SU BELLO PUERTO DE ACAPULCO. 2-VI-1904, 20-I-84”.

MARÍA BAUMANN sobrevivió 20 años a su esposo. Murió en el 2004 y fue enterrada a su lado.

 

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David Estrada

Es licenciado en Mercadotecnia, periodista, historiador, productor, locutor y conductor de radio y televisión en Querétaro con 31 años de experiencia. Ha publicado ocho libros de corte histórico, entre los que destacan: “Querétaro en la memoria de sus gobernantes 1939/1985” y “Querétaro Inédito (volumen I, II y III)”.
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